AVANCE CIENTÍFICO

Lograron que un hombre en estado vegetativo recupere parcialmente la consciencia tras 15 años

Este hecho abre una puerta esperanzadora para la recuperación de pacientes cuyo estado de inconsciencia se considera irreversible
lunes, 25 de septiembre de 2017 · 08:59:00 p.m.
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BUENOS AIRES (Redacción) - Un hombre se encontraba en estado vegetativo desde hace 15 años recuperó un estado de mínima consciencia después de que un equipo médico le aplicase una técnica de neuroestimulación experimental. La investigación, liderada por el Centro Nacional para la Investigación Científica de Francia (CNRS por sus siglas en francés), abre una puerta esperanzadora para la recuperación de pacientes cuyo estado de inconsciencia se considera irreversible.

Un accidente de tránsito dañó múltiples conexiones del cerebro del paciente y lo dejó en estado vegetativo, una suerte de estado de coma en el que los afectados pueden llegar a abrir los ojos y presentar ciclos de sueño y vigilia. Sin embargo, su cerebro permanecía totalmente desconectado del mundo. Según los especialistas, tras más de una década en este estado, la probabilidad de recuperar la consciencia es prácticamente inexistente.

Sin embargo, una carta en la revista Current Biology, asegura que un grupo de investigadores estimularon eléctricamente un nervio del paciente, el nervio vago, durante un mes. Tras la neuroestimulación, el hombre, que tiene 35 años, comenzó a reconectarse con el mundo: empezó a seguir objetos con la mirada y a girar la cabeza cuando alguien lo llamaba. Además, si los examinadores se acercaban a su rostro súbitamente, el paciente abría mucho los ojos, como asustado, una respuesta de la que su cerebro era incapaz antes de la estimulación.

Además, luego de la estimulación eléctrica, en los electroencefalogramas del paciente apareció una señal característica de la consciencia, antes ausente. Incluso, los investigadores detectaron un aumento de la conectividad entre varias áreas del cerebro. Desde entonces, el paciente ha permanecido estable, "lo cual demuestra que se ha conservado lo que ganamos en el primer mes", declaró Angela Sirigu, investigadora del CNRS y directora del ensayo, a un medio internacional.

"Si hay posibilidades de mejoría más allá del estado de mínima inconsciencia, es algo que deberemos investigar en el próximo año", añadió la científica. Es que durante el tratamiento los investigadores decidieron estimular el nervio vago del paciente, ya que conecta al cerebro con otros órganos como el corazón, los pulmones y los intestinos. "El nervio vago tiene muchas conexiones", explica Raúl Pelayo, neurólogo en el Institut Guttmann, que no participó en el estudio.

"Y el sistema nervioso es una red. Un estímulo sobre un punto de esa red puede afectar a muchos nodos", aclaró. Eso explicaría cómo la estimulación de un solo nervio puede provocar cambios en las conexiones de todo el cerebro. La gran ventaja de esta técnica de neuroestimulación, que actualmente ya se utiliza en algunos casos complicados de epilepsia y depresión, es que tiene un riesgo menor que otros tipos de intervenciones que requieren la implantación de electrodos dentro del cerebro.

Para el tratamiento de este caso, los cirujanos implantaron el electrodo en el tórax, cerca del cuello. Pero ahora los investigadores planean poner a prueba el potencial terapéutico de la técnica en un estudio colaborativo con otros centros. "Son resultados muy sorprendentes y estimulantes", aseguró Pelayo. "Hay que tener reservas: habrá que demostrar que no fue una casualidad, y eso sólo se puede hacer con un número mucho mayor de pacientes", añadió.

"La plasticidad y la capacidad de reparación del cerebro aún son posibles incluso cuando la esperanza parece haber desaparecido", remarcó Sirigu  y destacó que "este tratamiento puede dar a los pacientes mínimamente conscientes más oportunidades para comunicarse con el mundo exterior", un logro que parecía tan lejano como increíble.

 

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